Façana de l'Acadèmia Mariana
Façana de l'Acadèmia Mariana
Imatge de la Mare de Déu de l'Acadèmia a la Catedral
Imatge de la Mare de Déu de l'Acadèmia a la Catedral

El 12 d'octubre de 1862 es fundà, a Lleida, l'Acadèmia Mariana. Els seus artífexs van ser el Rvd. Josep Maria Escolà i Cugat, en col•laboració amb el Sr. Josep Mensa i Font i el Dr. Lluís Roca i Florejachs.

La finalitat de l'Acadèmia Mariana era honrar la Verge Maria i divulgar les seves excel·lencies i glòries mitjançant la Literatura i les Belles Arts.

La immensa protecció que Maria va dispensar a la ciutat de Lleida l'any 1865, quan la ciutat va quedar neta del còlera, va motivar que els socis de l'Acadèmia Mariana duguessin a terme, el 4 de febrer de 1866, una solemne acció de gràcies.

Sota la iniciativa del doctor Puigllat, el 24 de setembre de 1866 es feia públic un cartell concurs perquè l'Acadèmia desitjava posseir una imatge de la seva patrona, la Immaculada Concepció de Maria, que presidís les festes religioses i literàries, però demanaven que fos una veritable obra d'art.

Fou l'escultor barceloní Maximiano Sala l'encarregat de tallar la imatge de Nostra Senyora de l'Acadèmia, la qual cosa féu amb fusta de tiller a imitació del marbre blanc, raó per la qual la figura rebé el sobrenom de Verge Blanca, amb el qual se la coneix popularment encara avui.

El 19 de setembre de 1868, el reverend Escolà i Cugat va comprar uns terrenys a uns cent metres del carrer Sant Antoni, amb la finalitat d'edificar-hi un gran palau a Maria i establir-hi la seu de 1' Acadèmia Mariana.

El 24 de setembre de 1869 es posava la primera pedra i el 12 de novembre de 1871 el bisbe d'Urgell Dr. Josep Caixal beneïa l'oratori de l'Acadèmia, moment en què s'hi traslladà la imatge en solemne processó que va recórrer tots els carrers de la ciutat. Aquesta imatge seria malmesa l'any 1936. L'any 1940 seria reposada una nova imatge sortida dels tallers "La Artística" de la vídua Reixac de Barcelona.